Фолклендский волк

Фолклендский волк

Многие виды собачьих — вполне обычные и хорошо известные животные, среди которых в первую очередь следует назвать серого волка и рыжую лисицу. К этому семейству принадлежал и истребленный человеком фолклендский волк (Dasicyon australis). Остается загадкой, как он попал на Фолклендские острова, как жил там: его истребили раньше, чем успели изучить.

Волки, жившие на разных островах, различались размерами и окрасом, а также не совсем "совпадали" с собратьясм с берегов Аргентины, лежавших в 460 км к западу. Это не только навело великого натуралиста на мысль об изменчивости видов, но и заставило задуматься о том, как волки попали на архипелаг и почему никто другой из млекопитающих на это не сподобился. "Насколько я могу судить, — писал учёный в 1839 году, — на целом свете не сыщешь другого примера суши столь малых размеров, далёкой от континента и при этом имеющей столь крупных и своеобразных четвероногих". 

По-видимому, загадка решена. Сравнение древней митохондриальной ДНК нескольких видов вымерших и нынешних представителей семейства псовых показало, что упомянутые животные являются ближайшими родственниками вымершего волка Южной Америки, с которым они разделились около 16 тыс. лет назад, то есть в самом конце последнего ледникового периода. Алан Купер из Аделаидского университета (Австралия) и его коллеги полагают, что в те времена уровень моря был значительно ниже сегодняшнего и волки могли пересечь небольшой и мелкий пролив по льду. 

Люди уничтожили фолклендских волков вскоре после визита Дарвина (натуралист предсказал этот исход, видя, что зверь не боится человека), но несколько экземпляров экипаж "Бигля" привёз с собой, и один из скелетов сохранился в лондонском Музее естественной истории. Куратор ни за что не позволил бы просверлить в нём дыру ради получения образцов ДНК, но г-н Купер заметил отверстие диаметром около миллиметра в черепе и с помощью крошечного пинцета извлёк немного высохших нервов и кровеносных сосудов. Анализ той ДНК вместе с изучением митохондриальной ДНК, которую дали пять из семи других экземпляров фолклендских волков, подтвердил, что это действительно новый вид псовых — Dusicyon australis, а не лиса или собака, завезённые на острова людьми, как полагали некоторые. 

Поиск ближайшего родственника оказался более сложным делом. Единственное крупное псовое Южной Америки — гривистый волк Chrysocyon brachyurus — не подошло на эту роль. С ним фолклендские разделились 7 млн лет назад. Тогда с помощью аргентинских и чилийских коллег г-н Купер раздобыл зубы шести волков Dusicyon avus, вымерших около 3 тыс. лет назад (возможно, не без помощи людей). Кроме того, удалось получить митохондриальную ДНК полудюжины других видов лис Южной Америки. Таким образом было установлено, что D. australis и D. avus — ближайшие родственники, разделившиеся всего 16 тыс. лет назад. 

Учитывая пологость восточного берега Южной Америки и строение подводных террас Фолклендских островов, учёные оценивают ширину пролива в 20–30 км. Временами он замерзал полностью. Современный песец способен пересечь море в поисках добычи, и нет причин отказывать древнему волку в тех же намерениях. Другим млекопитающим этот подвиг оказался не под силу. Когда ледниковый период завершился и море поднялось, волки оказались заперты на островах. Но огорчаться не было причин: они охотились на пингвинов и прочую птицу, разоряли гнёзда, питались личинками насекомых и морскими обитателями. 

Фолклендский волк Фолклендский волк Фолклендский волк